CIFF 2021 : Oscar Micheaux — Le super-héros du cinéma noir, Punch 9 pour Harold Washington, Love Charlie : L'ascension et la chute du chef Charlie Trotter

Le cinéaste Oscar Micheaux, l'ancien maire de Chicago Harold Washington et le célèbre chef Charlie Trotter ont trois choses en commun. D'une part, ils sont tous originaires du grand État de l'Illinois. D'autre part, tous trois deviendront de véritables pionniers dans leurs domaines d'expertise respectifs. Enfin, chacun fait l'objet d'un documentaire présenté au Festival international du film de Chicago cette année. Ils racontent chacun des histoires fascinantes d'individus dont la signification transcende les frontières ordinaires.

Des trois, le nom qui pourrait ne pas être enregistré immédiatement par une grande partie du grand public est celui de Micheaux, mais comme Francesco Zipel s 'Oscar Micheaux - Le super-héros du cinéma noir' le démontre clairement, c'était un homme avec une vie et une carrière si étonnantes que non seulement cela mérite éminemment un traitement documentaire, mais si quelqu'un essayait de le présenter comme un scénario, il y a de très bonnes chances qu'il soit rejeté au motif que son histoire était tout simplement trop beau pour être crédible. Né dans la ville de Metropolis en 1884, Micheaux a grandi dans une ferme et s'est finalement rendu à Chicago, où il a obtenu un emploi sur les chemins de fer en tant que porteur Pullman, un poste qui lui offrait un salaire décent et la possibilité de voyager et interagir avec des personnes qu'il n'aurait peut-être pas rencontrées autrement. Il a ensuite utilisé ses économies pour acheter un terrain dans le Dakota du Sud qu'il a travaillé comme fermier. Il a pris ses expériences en tant que fermier et les a transformées en une série de romans qu'il a publiés et vendus lui-même avec un grand succès. Son troisième roman, Le fermier (1918), attirerait l'attention d'un producteur de films, mais lorsqu'il n'a pas été en mesure d'obtenir le contrôle qu'il souhaitait sur son matériel, Micheaux l'a refusé et a choisi de faire le film lui-même, en utilisant les relations qu'il avait établies en tant que porteur et vente d'actions de la société de production qu'il a fondée pour la financer. Cela donnerait le coup d'envoi d'une carrière cinématographique qui se composerait de plus de 40 films (dont 'Within Our Gates' [1920], une riposte fulgurante à 'The Birth of a Nation' et 'Body and Soul' [1925], qui a marqué les débuts à l'écran de Paul Robeson et qui serait nommé au National Film Registry en 2019) s'étendant jusqu'à quelques années avant son décès en 1951 et font de lui, selon les mots de la spécialiste du cinéma Jacqueline Stewart, 'le cinéaste noir le plus important qui jamais vécu.'

Stewart est l'une des nombreuses voix contemporaines attestant de l'importance de Micheaux et de son travail, allant des universitaires aux cinéastes décédés. Jean Singleton , Haskell Wexler et Melvin van Peebles, aux côtés de documents d'archives et de clips d'un certain nombre de ses films survivants. Certes, certains de ces clips peuvent sembler un peu guindés et maladroits (en particulier ceux réalisés après le passage du muet aux talkies ont rendu plus difficile d'ignorer le jeu douteux), mais si vous considérez qu'il les réalisait bien en dehors du système hollywoodien avec des budgets que l'on pourrait par pitié qualifier de minimes, ils suscitent une certaine fascination. Le critique de cinéma J. Hoberman a écrit une fois un article comparant Micheaux à Ed Wood et bien que je ne sois pas d'accord avec cette évaluation, ils ont tous deux démontré un désir ardent de créer un cinéma qui pourrait être détecté malgré les signes extérieurs usés de leurs œuvres respectives. Plus important encore, le travail de Micheaux a également démontré une forte conscience sociale qui ne pouvait être niée - même un drame judiciaire apparemment inoffensif comme 'Murder in Harlem' (1935) a été inspiré par le tristement célèbre procès de 1913 de Leo Frank pour le meurtre de Mary Phagan, et un film comme 'Body and Soul' évoque une quantité considérable de pouvoir à ce jour. Bien qu'il n'ait jamais été aussi révolutionnaire que les œuvres de Micheaux lui-même, le film de Zippel est néanmoins un rappel fascinant d'une partie largement méconnue de l'histoire du cinéma américain et devrait laisser la plupart des téléspectateurs désireux d'explorer son travail par eux-mêmes.



Le nom d'Harold Washington, en revanche, continue d'avoir une résonance auprès de nombreuses personnes. Et comme le révèle Joe Winston s 'Punch 9 pour Harold Washington,' il y a eu un moment où il semblait que les yeux du monde étaient tournés vers Chicago dans les premiers mois de 1983 lorsque l'ancien membre du Congrès a choqué l'establishment politique en devenant le premier maire afro-américain de la ville, une notion qui même à ce moment-là relativement date tardive était apparemment impensable pour beaucoup de gens. Comme le montre le film, il a réussi à accomplir cette tâche en profitant du bouleversement laissé par la mort du maire de longue date Richard J. Daley en 1976, de l'incapacité de son successeur Michael Bilandic à gérer avec succès le Blizzard de Chicago de 1979 et de la déception face à son successeur, Jane Byrne. L'élection s'est transformée en une âpre compétition lorsque les républicains, sans parler d'un certain nombre de démocrates de haut rang, craignant une éventuelle perte du pouvoir au profit de la coalition de Washington, ont soutenu Bernard Epton, qui a mené une campagne si laide et raciste que dans l'un des les interviews actuelles du film, son fils pleure pratiquement au souvenir de la laideur pure exposée.

Plutôt que de servir de documentaire complet sur la vie de Washington, 'Punch 9 for Harold Washington' consacre la majeure partie de sa première moitié à un récit de cette élection de 1983 et le reste à son mandat tumultueux, qui s'est terminé prématurément lorsqu'il est mort d'un énorme crise cardiaque quelques mois après sa réélection en 1987 et qui l'a vu en conflit constant avec les mêmes politiciens de l'establishment de son propre parti qui ont tenté de l'empêcher de se faire élire en premier lieu. En tant qu'enfant avec un vif intérêt pour la politique, je me souviens d'avoir regardé le drame entourant cette campagne de 1983 avec une grande fascination et d'avoir vu 'Punch 9' raviver ces souvenirs à un point tel que je me souvenais même d'avoir vu certains des événements et des reportages capturés dans les documents d'archives, tels que le débat principal entre Washington, Byrne et Richard M. Daley, pas tout à fait apparent, qui est souvent considéré comme le tournant de sa campagne, car ils se produisaient pour la première fois. Le film prend également soin de souligner les parallèles entre les difficultés rencontrées par Washington dans ses campagnes et son mandat avec celles rencontrées par Barack Obama en train de devenir le premier président afro-américain (et en effet, il y a même une photo montrant Washington travaillant encore dans une autre pièce avec Obama debout en arrière-plan et observant tout). En dehors de la malheureuse absence d'extraits de 'Council Wars', la série hilarante de sketches écrits et interprétés par le comédien / animateur de radio local Aaron Freeman qui a brillamment filtré les escarmouches en cours du conseil municipal à travers le modèle du ' Guerres des étoiles ', 'Punch 9 for Harold Washington' est à peu près aussi complet d'un récit de ce chapitre important de l'histoire de Chicago qu'on pourrait espérer voir, et qu'il n'est pas nécessaire d'être un accro politique pour apprécier.

L'héritage de Washington, même sans le documentaire, est assez sûr mais avec son film, 'Love, Charlie: L'ascension et la chute du chef Charlie Trotter,' la réalisatrice Rebecca Halpern se retrouve dans la position de plaider en faveur de quelqu'un qui était clairement tombé de sa position de prestige en raison d'une combinaison de temps changeants et d'un héritage qui deviendrait de plus en plus compliqué dans ses dernières années, menant à sa mort prématurée en 2013. À l'aide d'un trésor de photos d'archives, de films personnels et de vidéos ainsi que d'entretiens avec des amis, des collègues et des êtres chers, le film suit Trotter depuis ses premiers jours de travail dans des endroits comme le Ground Round, puis passe à des postes légèrement plus prestigieux dans cuisines en Californie et en Floride avant de rentrer chez lui à Chicago en 1987 pour ouvrir sa propre version d'un restaurant gastronomique. Comme il n'avait jamais dirigé sa propre cuisine auparavant, une telle décision a soulevé les sourcils de l'établissement culinaire, tout comme le nouveau concept de l'époque consistant à offrir aux convives un «menu dégustation» de 10 plats qui changeait régulièrement au lieu de se concentrer sur une chose. . Cependant, dès l'ouverture de Charlie Trotter, ce fut un énorme succès qui fit venir des gens du monde entier pour dîner et rendrait Trotter si célèbre qu'il se jouerait même dans un rôle de camée dans le tube. Julia Robert film 'Le mariage de mon meilleur ami'.

Comme le film le révèle, cependant, la version exagérée de lui-même qu'il a jouée dans ce film (« Je vais tuer toute ta famille si tu ne comprends pas bien ! ») n'était qu'un peu exagérée— sa nature bourreau de travail et son tempérament fougueux feraient des ravages sur les amitiés et quelques mariages et lorsqu'un certain nombre de ses travailleurs ont remporté un règlement de recours collectif en 2003 pour des arriérés de salaires impayés, il s'est avéré vindicatif envers quiconque prenait l'argent. À la suite de la fermeture de son restaurant en 2012, il a vu sa réputation ternie par des incidents aussi étranges et largement rapportés que la vente d'une bouteille de vin contrefaite de 45 000 $ et la perturbation d'un programme parascolaire organisé sur l'ancien site du restaurant. Il souffrait également de problèmes de santé importants - lorsqu'il est décédé, les deux choses se sont mélangées dans l'esprit de beaucoup de personnes qui pensaient que sa mort était plus importante que ce qui avait été rapporté à l'époque.

'Love, Charlie' a deux choses qui fonctionnent contre lui. D'une part, il s'agit du dernier d'une longue série de documentaires sur le thème de la cuisine qui sont tombés sur le brochet au cours des deux dernières années - si nombreux qu'un certain nombre de célèbres collègues chefs exposés offrant des observations sur le travail et l'influence de Trotter ont été les sujets de leurs propres films – et les téléspectateurs qui ne regardent pas déjà le Food Network en boucle 24 heures sur 24 peuvent se sentir un peu las avec ce sous-genre particulier à ce stade. D'autre part, ce n'est peut-être pas tout à fait le bon moment pour offrir quoi que ce soit qui ressemble à distance à une apologie du mauvais comportement d'un homme riche et puissant contre ses employés, surtout quand cela implique qu'ils soient équitablement payés pour leurs efforts. Au-delà de cela, cependant, le film fait un bon travail en montrant comment Trotter et ses innovations ont contribué à combler le fossé entre des personnalités comme Julia Child, qui a joué un rôle clé dans la diffusion de la cuisine gastronomique auprès des masses en en éliminant le mystère. (sur lequel Trotter s'appuierait en offrant une table pour les clients au milieu de sa cuisine animée, qui est sans doute devenue la table la plus chaude de Chicago depuis Booth One au Pump Room) et les habitants qui habitent actuellement le Food Network. Il offre également un éclairage indispensable sur ce comportement étrange au cours de ses dernières années et sur la gravité des problèmes médicaux qu'il a essayé de garder secrets. Pour ces raisons, 'Love, Charlie' vaut le coup d'œil - assurez-vous simplement de laisser du temps après pour manger quelque chose car vous aurez certainement un petit creux.

Les trois films seront projetés via des projections en personne et virtuelles. Pour plus d'informations sur ces films et d'autres projections au 57e Festival international du film de Chicago, y compris les horaires, les lieux, la disponibilité des billets et l'accès au cinéma virtuel, rendez-vous sur le site Web du festival à l'adresse www.chicagofilmfestival.com ou appelez-les au (312) 332-3456.